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Komainu les Chiens Lions Mythiques du Japon
novembre 18, 2020

Komainu : l’histoire des chiens lions mythiques du Japon

7 minutes de lecture

Si vous êtes déjà allé dans un sanctuaire au Japon, il y a de fortes chances que vous ayez vu une paire de lions en forme de chien flanquer l'entrée. Si vous êtes allé à Okinawa, vous les avez vus un peu partout. En fait, vous pouvez voir des variations de ces créatures en Chine, en Corée, au Myanmar, au Tibet et dans d'autres pays d'Asie de l'Est, ou même dans des restaurants chinois en Occident. Ils sont connus en anglais sous les noms de lions, chiens, chiens lions, chiens Fu ou chiens Foo. Au Japon, ils sont appelés komainu, et à Okinawa, shīsā. Tous ces noms différents amènent à se poser la question : que sont-ils exactement ?

Tentons de répondre à cette question avec cet article, Komainu : l’histoire des chiens lions mythiques du Japon


Komainu : canin ou félin ?

Komainu chien lion japonais temple shinto

Ces animaux sont en fait des lions, comme sur ce tee-shirt japonais. Comment se fait-il donc que certains les appellent des chiens ? Pour répondre à cette question, il faut d'abord se tourner vers l'Inde. Il y a aussi d'anciennes statues de lion dans les pays du Moyen-Orient, mais l'Inde est l'endroit le plus sûr pour commencer le chemin des statues de lion vers le Japon, car il semble avoir évolué en même temps que la foi bouddhiste. Les lions sont apparus dans l'art des temples indiens et, dès le troisième siècle, dans l'art bouddhiste chinois. À cette époque, le lion était un protecteur symbolique du dharma (les enseignements du Bouddha).

“Si c'est assez bon pour Bouddha, c'est assez bon pour l'empereur”, pouvait être la ligne de pensée, car, avec le temps, ils sont aussi devenus les protecteurs des portes impériales. Ici, l'histoire semble devenir un peu floue. Le mot chinois pour lion (statues comprises) est shi ou shishi, mais une autre créature est apparue en Chine à peu près à la même époque, le xiezhi. À un moment donné, entre le IIIe et le VIIe siècle, des xiezhi en pierre ont également fait leur chemin en Corée, où le nom se prononce haetae ou haechi. Le haechi ressemble beaucoup à un lion, mais il a souvent un corps écailleux, une petite corne sur la tête, et parfois de petites ailes.

statue chien lion japonais

À l'époque de Nara (710-794), les lions gardiens étaient également venus au Japon. Au début, ils étaient généralement faits de bois et n'étaient utilisés qu'à l'intérieur. Au neuvième siècle, un changement est intervenu et le couple s'est constitué d'un lion à la gueule ouverte et d'un komainu à la gueule fermée, portant des cornes et ressemblant à un chien. Le nom komainu lui-même signifie “chien coréen”. Vu le nom et sa corne, il semblerait que le komainu, au moins, provienne du haechi coréen. Au XIVe siècle, la corne a disparu, et les deux animaux du couple ont fini par être connus sous le nom de komainu.

À la même époque, les gens ont commencé à les fabriquer en pierre et à les utiliser à l'extérieur. Ce n'est qu’une théorie, mais il est probable que les lions gardiens aient été initialement associés aux temples bouddhistes. Cette théorie est plausible à cause des associations bouddhistes de lions en Chine, et des premières influences coréennes sur les lions japonais (le bouddhisme ayant été introduit au Japon depuis la Corée en 552 de notre ère).

Si c'était le cas, le passage des temples aux sanctuaires pourrait s'expliquer par le fait qu'ils partageaient souvent les mêmes terrains et que, en essayant de répandre la foi, les bouddhistes établissaient souvent des parallèles entre les caractères et les symboles de leur religion et ceux que l'on trouve dans les croyances autochtones du Japon. Vous vous demandez peut-être si quelqu'un dans le Japon pré-moderne a déjà vu un vrai lion. C'est loin de la savane, mais il y a aussi des lions asiatiques. Bien que leur aire de répartition soit assez réduite aujourd'hui, avant le XIXe siècle, on pouvait les trouver partout en Perse, en Palestine, en Mésopotamie et dans une grande partie de l'Inde.

chiens lions asie japon

Les lions captifs étaient également connus en Chine. Durant la période Tokugawa, des animaux exotiques étaient parfois présentés dans le cadre de festivals au Japon, il est donc possible qu'il y en ait eu. Néanmoins, il est certain que la grande majorité des japonais n'avaient jamais vu de vrai lion avant l'ère moderne. Lorsqu'ils sont vus en couple, au Japon et à Okinawa, un lion a généralement la gueule ouverte alors que l'autre est fermé. Ce n'est pas une coïncidence, mais plutôt un symbole bouddhiste. La bouche ouverte est censée former le son “a”, tandis que la bouche fermée forme le son “un”.

Ensemble, ils forment le mot a-un, la version japonaise du mot indien “om”. Originaire de l'hindouisme et adopté par le bouddhisme, la signification de “om” semble parfois quelque peu vague, mais est parfois décrite comme le nom de Dieu ou le son de la vibration de l'univers. Au Japon du moins, “a” et “un” symbolisent également le début et la fin, de la même manière que les pays occidentaux utilisent l'alpha et l'oméga. On dit aussi parfois que l'animal à la bouche ouverte est un mâle, tandis que l'autre est une femelle.


Le protecteur populaire japonais

statue komainu temple bouddhiste japon

Au pays du soleil levant, les statues de lion sont présentes dans les sanctuaires, mais elles sont rarement vues ailleurs, contrairement à d’autres symboles animaliers comme la carpe koi, que l’on retrouve sur ce obi traditionnel. D'un autre côté, quiconque est allé à Okinawa sait qu'on ne peut pas “balancer un chat sans frapper un lion”, même si on ne le voudrait probablement pas. Le chat n'apprécierait pas, et le lion pourrait s'offusquer des mauvais traitements que vous infligez à son cousin.

Cela dit, les statues de lion sont omniprésentes à Okinawa. À Okinawa, les statues de lion (mâles mais lionnes aussi) sont connues sous le nom de shīsā, un mot japonais qui signifie “lion”. Elles sont faites de divers matériaux, bien que la signature régionale soit l'argile rouge. Vous pouvez aussi les trouver sous forme de gravure ou de dessins, voire même d’estampes japonaises. On les trouve non seulement dans des endroits ayant une signification spirituelle particulière, mais aussi sur les toits ou à l'entrée des maisons et des entreprises.

Pantalon Streetwear

Il est également facile d'acquérir son propre shīsā, car les statues de toutes tailles sont presque omniprésentes dans les boutiques de souvenirs, de la même manière que vous trouverez des mangas (bande dessinée pour jeunes japonais). Ces félins et leur crinière sont devenus un emblème presque divin : la tête-de-lion est connue dans tout le pays (à Tokyo et dans les provinces).


Une légende vivante nippone

Shisa statue lion japon

Est-ce un oiseau ? Un avion ? Non, c'est Shisa-man ! Ils ne sont peut-être pas plus rapides qu'une balle de fusil, en fait ils sont généralement assez stationnaires, mais les pouvoirs d'un shīsā ne sont pas à prendre à la légère. Voici deux légendes de l'héroïsme de shīsa. La première raconte qu’un envoyé chinois a apporté un cadeau pour le roi, un collier décoré d'une figurine de shisa. Pendant ce temps, dans la baie de Naha, le village de Madanbashi était terrorisé par un dragon marin qui mangeait les villageois et détruisait leurs biens.

Un jour, le roi était en visite au village, quand soudain le dragon a attaqué. Tous les gens ont couru et se sont cachés. Dans un rêve, la prêtresse locale avait été invitée à dire au roi en visite de se tenir sur la plage et de soulever sa figurine Shisa vers le dragon ; elle envoya un garçon lui dire. Le roi fit face au monstre en tenant la figurine très haut, et immédiatement un rugissement géant retentit dans tout le village, un rugissement si profond et si puissant qu'il fit même trembler le dragon.

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Un énorme rocher tomba alors du ciel et écrasa la queue du dragon. Il ne pouvait plus bouger, et finit par mourir. Le dragon est un élément très présent au Japon qui s’illustre entre autres sur ce kimono cardigan. La seconde histoire rapporte qu’au village de Tomimori, dans l'extrême sud d'Okinawa, il y avait souvent de nombreux incendies. Les habitants de la région ont cherché un maître de Feng Shui, pour lui demander pourquoi il y avait tant de feux.

Il pensait que c'était à cause de la puissance du mont Yaese tout proche, et a suggéré aux habitants de construire un shisa en pierre pour faire face à la montagne. Ils l'ont fait, et ont ainsi protégé leur village du feu depuis lors. Ces histoires montrent que la fauve est un protecteur (notamment dans le shintoïsme aussi), il sait rugir pour éloigner le prédateur et servir les divinités, éloignant les hommes du démon ; démon que l’on retrouve d’ailleurs dans la mode avec ce sweat japonais. Il tient vraiment à sa place de roi des animaux (même si c’est une lionne) !


Shisa aujourd’hui

Statue lion shisa temple japonais

Shīsā figure également dans des histoires beaucoup plus modernes. King Shīsā, un monstre géant basé sur un shīsā, est apparu pour la première fois dans Godzilla vs. Mechagodzilla en 1974, et de nouveau dans Godzilla : Final Wars, en 2004. Dans le dub anglais, son nom a été changé en King Caesar, ce qui semble un peu redondant. Lors de sa première apparition, le roi Shīsā était un protecteur bienveillant de l'humanité, mais il dormait depuis longtemps dans une montagne d'Okinawa.

Lorsque Godzilla ne peut pas vaincre seul son double robotique, les héros humains du film réveillent l'ancien roi Shīsā avec une chanson à la sonorité très peu ancienne. Puis le Roi Shīsā et Godzilla font équipe pour pilonner Mechagodzilla. Dans Godzilla : Final Wars, King Shīsā se bat contre Godzilla, mais comme il était contrôlé par des extraterrestres, nous ne lui en voudrons pas. Dans ces films, King Shīsā privilégie le combat rapproché, bien qu'il ait la possibilité de rediriger les attaques énergétiques de son adversaire. S’il y a un domaine où le lion rugissant nippon s’illustre de nos jours, c’est aussi dans les tatouages japonais.

statue japonaise lion

En effet, se faire tatouer (que ce soit dans des illustrations de style japonais réaliste, manga, aquarelle, etc.) cette figure féline nippone a beaucoup de significations dans la culture japonaise. Elle peut symboliser la perfection, la royauté, le tatouage traditionnel, l’immortalité, la résurrection, les rites des samouraïs, la noblesse, les yakuza, la divinité mais aussi les démons. Ce tatouage a un rôle symbolique (comme le signe du lion dans le zodiaque) tout comme celui de la fleur de cerisier, de la geisha, du samouraï, du serpent, de la carpe koi ou du tigre, et tous les tatoués japonais vous le diront. 



Bien que leur passé reste souvent flou, les lions gardiens sont fascinants. Bien qu'il y ait des tonnes de komainu à voir dans les sanctuaires du Japon, il est triste de dire qu'on ne les voit pas beaucoup dans la culture pop moderne. Peut-être que certains d'entre vous connaissent des exemples de lions protecteurs modernes au Japon ou ailleurs ? D'un autre côté, le shīsā d'Okinawa est un symbole vivant, donc au moins cette légende méconnue a un foyer heureux à Ryukyu.



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